« As Paris Was », Eugène Atget à la maison Ticho de Jérusalem

Sur la vie d’Eugène Atget, on sait en réalité peu de choses. La vie de cet artiste majeur de la photographie s’écrit pour une large partie au conditionnel.

Fils d’artisans, orphelin à l’âge de cinq ans et élevé par ses grands-parents, il est né à Libourne en février 1857. Après une supposée expérience en tant que mousse dans la marine marchande, il passe de nombreuses années dans le monde du théâtre, dans lequel il ne parviendra cependant jamais à se faire un nom, et qu’il sera contraint de quitter à cause d’une affection des cordes vocales. Il se lance ensuite dans la peinture, là encore sans succès, et voit avec l’arrivée de la photographie une véritable opportunité à saisir. Peintres, architectes, graphistes ont en effet besoin de documentations pour travailler. En autodidacte, il se lance donc dans ce tout nouvel art, qui en est à ses balbutiements.

Ses premiers clichés datent de 1888 environ, où il prend pour sujets des paysages et natures mortes. Mais ce sera réellement une dizaine d’années plus tard, vers 1897-1898, qu’il entreprendra le travail qui immortalisera son nom et son œuvre : Paris.

En pleine mutation, la capitale change de jour en jour, les maisons cèdent la place à des immeubles, les rues et ruelles pittoresques disparaissent pour se transformer en avenues ou en boulevards, les petits métiers se raréfient au profit des grands magasins qui font leur apparition…

Conscient de ce travail de fonds qu’Eugène Atget réalise à-travers ses milliers de clichés, d’illustres institutions, telles le musée Carnavalet ou encore la Bibliothèque historique de Paris, deviennent, avec des particuliers comme Georges Braque ou Maurice Utrillo, ses clients.

A sa mort, en août 1927, il laisse derrière lui plus de 55.000 photographies, dont une partie sera rachetée par Bérénice Abbott, avec des albums, des négatifs, etc., collection qu’elle revendra en 1968 au MoMA de New York.

Du 23 mars au 30 juin 2012, à la Maison Ticho à Jérusalem, dépendant du musée d’Israël, l’exposition As Paris Was présente 70 œuvres d’Eugène Atget, datant de 1890 à 1927, sur les 200 que possède l’institution culturelle israélienne. Il s’agit-là de la première exposition consacrée à Eugène Atget en Israël.

As Paris Was, Ticho House, 9 HaRav Cook street, Jérusalem. Du 23 mars au 30 juin 2012.

A noter que le musée Carnavalet de Paris consacrera lui aussi une exposition à Eugène Atget, du 25 avril au 29 juillet 2012, intitulée Eugène Atget, Paris.

Si vous désirez aller plus loin :

Paris : Eugene Atget: 1857-1927, aux éditions Taschen.
Eugène Atget : Paris, le catalogue de l’exposition du musée Carnavalet.

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